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Bridges of Love Should Trump Walls of Fear

Our border communities need funding for schools, job training and environmental clean-up, not a divisive wall.

Our border communities need funding for schools, job training and environmental clean-up, not a divisive wall.

Christopher Penler/Shutterstock

Este blog está disponible en español aquí.

A 1,900-mile wall between the U.S. and Mexico, proposed by President Trump, would be disastrous for the environment, the economy and communities living along the border. I know. I grew up there.

In the early 2000s I went to school like any other teen, except that to get there, I crossed the U.S.-Mexico border every day. My mother—then a low-income Mexican teacher with a work visa—woke painfully early to get the family ready and into the car  shortly after 6 a.m. A quick drive later, we were bumper-to-bumper in a long line of cars crossing from Mexicali, Mexico, into Imperial Valley, California.

In the early 2000s I went to school like any other teen, except that to get there, I crossed the U.S.-Mexico border every day.

The traffic bottleneck ran parallel to an imposing iron fence at least 20 feet tall. What locals call la linea, or the line, is heavily guarded by immigration agents, drones and towers sporting video cameras. Booths where U.S. officials check commuters’ documents and cargo come at the end of the dreaded bottleneck. On a good day, crossing took about an hour—on a bad day, as long as two and half. Most days felt bad, especially since our house in Mexicali was just three miles from where my mother taught and where my sisters and I went to school.  

I am a fronterizo, meaning I grew up on the border—exactly where President Trump wants to build the wall. I am a U.S. citizen by birth and I love my country, though I consider Mexico to be my home, too. This shared commitment isn’t surprising. After all, fronterizos usually work in both countries, shop in both countries and, when the line is short, visit friends and family in both countries. We live as a single community divided by an iron fence; a community that a wall and the anti-immigrant rhetoric from the new administration could tear apart.

For outsiders, the border exists only within a skewed perception of lawlessness and disarray. During the presidential election, candidates unfamiliar with the border repeatedly claimed that security is lacking. They omitted, however, that what our border lacks is not security (the number of border patrol agents has more than doubled since 2004), but rather funding for schools, job training, social services, port of entry renovations and programs to tackle worsening cross-border pollution.

The focus on security leaves the public unaware that U.S. counties bordering Mexico have a poverty rate about twice as high as the national average.

The focus on security leaves the public unaware that U.S. counties bordering Mexico have a poverty rate about twice as high as the national average. Research shows similar disparities in education, access to health care and prospects for economic growth. Nor does the public know that air pollution from agriculture, manufacturing and vehicle traffic on both sides of the border needs immediate attention. The same can be said about border commute delays at our rundown ports of entry, which cost the U.S. economy as much as $7.8 billion a year.

A wall is a distraction from the very real issues border communities face. And because it would be prohibitively costly, building this wall is as hypocritical as it is senseless. Maintenance aside, the wall would cost U.S. taxpayers at least $15 billion—enough to send 1.4 million kids to school for a year.

Will the border wall strike a fatal blow to one of the most imperiled wild regions in North America?
Will the border wall strike a fatal blow to one of the most imperiled wild regions in North America? Find out in this feature by Krista Schlyer, a writer and photographer who has focused a decade of work on documenting the US-Mexico borderlands and the impact U.S. border and immigration policy are having on the wildlife, people and ecosystems of the region.
Frontpage/Shutterstock

A border wall would also irrevocably harm the environment and wildlife, since construction is likely to create roadblocks in the migration paths of endangered wolves, bighorn sheep, ocelots and other creatures. A wall would also hinder the natural flow of waterways and even contribute to human-caused climate change, since producing cement to build it would dump millions of metric tons of greenhouse gases in the atmosphere. Earthjustice has worked for years to protect endangered Mexican gray wolves and cut America’s carbon footprint. This wall would drag our country in the wrong direction.

Walls won’t make us any safer, either. There is little evidence that immigrants commit more crimes than U.S.-born citizens. Moreover, undocumented migration from Mexico has been dropping for nearly a decade, while undocumented migration in general has stabilized. Experts note and research shows that immigration employment policies and helping to boost economies to the south are more likely to solve the root cause of the remaining undocumented migration than fortifying the border.

As a fronterizo and a U.S. citizen, I know that our border communities need substantive, positive changes, not a divisive wall, and I understand how irresponsible it would be to misuse our federal funds this way.

I understand as well that many Americans are fearful about their jobs, their safety and a changing national culture. But we can’t let fear be our compass, nor our loudest voice for change. We are a strong nation that values reason and compassion—a country in which bridges of love should always trump walls of fear.


ABOUT THIS SERIES

The 45th U.S. president, Donald J. Trump, is bent on gutting environmental protections, and—with a polluter-friendly Congress at his side—he’ll likely do everything he can to dismantle our fundamental right to a healthy environment. The Capitol Watch blog series will shine a light on these political attacks from Congress and the Trump administration, as well as the work of Earthjustice and our allies to hold them accountable.


Puentes de Amor Derribarán los Muros del Miedo

El muro de 1,900 millas entre Estados Unidos y México propuesto por el Presidente Trump sería un desastre para la economía, el medio ambiente y las comunidades que viven en la frontera. Yo sé lo que les digo. Yo crecí en la frontera.

Cuando era chico, a comienzos del siglo veintiuno, yo iba a la escuela como cualquier otro adolescente, excepto que para llegar a ahí, cruzaba todos los días la frontera entre Estados Unidos y México. Mi madre, en ese entonces una maestra mexicana de bajos ingresos con visa de trabajo, se despertaba antes del amanecer y para asegurarse que la familia estuviera en el carro y en camino poco después de las seis de la mañana. Al cabo de un breve trayecto llegábamos a la larga fila de autos llenos de estudiantes y trabajadores que buscan cruzar de Mexicali, México, a Imperial Valley, California.

Cuando era chico, a comienzos del siglo veintiuno, yo iba a la escuela como cualquier otro adolescente, excepto que para llegar a ahí, cruzaba todos los días la frontera entre Estados Unidos y México.

Así como sigue sucediendo casi veinte años después, el embotellamiento mañanero corría paralelo a la imponente cerca de acero de al menos 20 pies de altura que separa a los dos países. “La línea”, como se le dice localmente, está fuertemente custodiada por agentes de migración, drones y torres con cámaras de video. Al final del cuello de botella, los oficiales estadounidenses revisan los documentos y la carga de los viajeros desde pequeñas cabinas. En un buen día, cruzar tomaba alrededor de una hora; en uno malo, hasta dos horas y media. Siempre fue desagradable demorar tanto, especialmente porque la  casa en Mexicali quedaba a tres millas del trabajo de mi madre y la escuela en donde mis hermanas y yo estudiábamos.

Soy un fronterizo. Es decir, crecí en la frontera —exactamente donde Trump quiere construir el muro que promovió durante su campaña presidencial. Soy ciudadano estadounidense por nacimiento y amo a mi país, mientras al mismo tiempo considero a México mi hogar. Este compromiso compartido no es sorprendente. Después de todo, los fronterizos solemos trabajar en ambos países, comprar en ambos países y, cuando la línea es corta, es usual visitar a amigos y familiares en ambos países cualquier día de la semana. En otras palabras, la frontera es una comunidad dividida por una cerca; una comunidad que un muro gigantesco y la retórica anti-inmigrante de la nueva administración puede fácilmente arruinar.

Para personas de otros lados, la frontera sólo existe como un lugar de caos y anarquía. Durante las elecciones presidenciales, candidatos no familiarizados con esta región afirmaron repetidas veces que faltaba seguridad. Sin embargo, lo que carece nuestra frontera no es seguridad (el número de agentes fronterizos se ha duplicado desde 2004), sino financiamiento para escuelas, capacitación profesional, servicios sociales de calidad, renovación de los puertos de entrada y reducir la contaminación transfronteriza.

Tanta atención en seguridad impide que el público entienda que los condados fronterizos con México tienen un nivel de pobreza dos veces más alto que el promedio nacional y que investigaciones recientes muestran una desigualdad parecida en educación, acceso a la salud y prospectos de crecimiento económico. El público también desconoce que la contaminación atmosférica causada por la agricultura, la industria manufacturera y el tráfico vehicular de ambos lados de la frontera necesita atención urgente. Lo mismo puede decirse de los costos por retrasos que ocasionan nuestros antiguos puertos fronterizos, los cuales le cuestan a nuestra economía hasta 7 mil 800 millones de dólares al año.

Tanta atención en seguridad impide que el público entienda que los condados fronterizos con México tienen un nivel de pobreza dos veces más alto que el promedio nacional.

Construir un muro distrae a la población de los problemas reales de las comunidades fronterizas. A su vez impone un serio costo al país. Sin incluir su mantenimiento, insensato proyecto le costaría por lo menos $15 mil millones de dólares a los contribuyentes estadounidenses, suficiente dinero para enviar a 1,4 millones de niños a la escuela por un año.

Un muro fronterizo también dañaría al medio ambiente de manera irreparable, ya que crearía obstáculos en los caminos migratorios de lobos en peligro de extinción, borregos cimarrones, ocelotes, entre otras especies. También obstaculizaría el flujo natural de las vías fluviales, e incluso contribuiría al cambio climático que como bien sabemos estamos ocasionando, ya que producir el cemento para tal obra arrojaría millones de toneladas métricas de gases de efecto invernadero a la atmósfera. Earthjustice ha trabajado durante años para proteger al lobo gris mexicano, en peligro de extinción, y para reducir la huella de carbono de los Estados Unidos. Construir este muro arrastraría a nuestro país a la dirección equivocada.

Un muro tampoco nos haría más seguros. Hay poca evidencia que sostenga que los inmigrantes cometan más crímenes que los nacidos en Estados Unidos. Además, la migración indocumentada de México ha disminuido durante casi una década y la inmigración indocumentada en general se ha estabilizado. Los expertos señalan y las investigaciones demuestran que las políticas de migración laboral y el apoyo a las economías del sur— no la fortificación de la frontera—son acciones más efectivas para resolver la migración indocumentada.

Como fronterizo y ciudadano de los Estados Unidos, sé que nuestras comunidades fronterizas necesitan cambios sustantivo, positivos, y no un muro que las divida. Sería irresponsable utilizar nuestros recursos federales de esta manera.

No obstante, entiendo que muchos estadounidenses temen por su trabajo, su seguridad y una cultura nacional en constante cambio. Pero no podemos dejar que el miedo marque el camino de nuestro país. Somos una nación fuerte que valora la razón y la compasión, un país en el que los puentes del amor siempre deben derribar los muros del miedo.


ACERCA DE ESTA SERIE

El 45vo presidente de los Estados Unidos, Donald J. Trump, está empeñado en destruir nuestras protecciones ambientales, y —con un Congreso aliado a los grandes contaminadores— hará todo lo posible por desmantelar nuestro derecho fundamental a un ambiente sano y saludable. La serie de blogs Capitol Watch, así como el trabajo de Earthjustice y aliados, expondrá estos ataques políticos del Congreso y la administración de Trump para hacerlos rendir cuentas.