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Anti-Fracking Activists Can't Stop, Won't Stop

Irene Weiser, a councilmember in the Town of Caroline, played an active role in the fight against the Cayuga coal plant bailout.

Irene Weiser, a councilmember in the town of Caroline, played an active role in the fight against the Cayuga coal plant bailout.

Michael Forster Rothbart for Earthjustice

Este blog está disponible en español aquí.

New York’s anti-fracking activists have not missed a beat. Following their historic 2015 win to ban fracking in New York, they quickly shifted their attention to transitioning the state to 100 percent clean power. And on February 24, the same community members who led the town-by-town charge to ban fracking scored another major clean energy victory.

Bowing to pressure from activists and looming legal challenges from Earthjustice, state utility regulators denied the Cayuga coal plant’s request for a $100 million bailout that would have kept the uneconomic plant open and allow it to burn fracked natural gas in addition to coal. Instead, regulators agreed to invest a small fraction of the proposed $100 million to improve and strengthen the electricity grid—an investment in the clean energy infrastructure of the future.

Coming Clean: The State of U.S. Renewable Energy.
The Cayuga coal plant near Ithaca, New York.
Courtesy of Fossil Free Tompkins

The people at the heart of this victory are an inspiring bunch. And, in recognition of Women’s History Month, it’s well worth noting that the key leaders in the movement are women: Tompkins County legislator Carol Chock and Irene Weiser, a councilmember in Caroline, New York, whose efforts to ban fracking in her town were featured in this NPR special on local democracy.

I remember an early trip Irene and Carol led to the New York state capitol to draw state officials’ attention to their fight against the Cayuga coal plant bailout. It was a cold November day and the group had left their homes in the pre-dawn hours to catch a bus to Albany. The bus had no heat and eventually broke down on the side of the highway. Rather than turn back, they called another bus company, waited in the cold while a new bus came to pick them up, finished their three-hour journey to the state capitol and delivered a letter detailing their concerns to Governor Andrew Cuomo’s office.

Tompkins County, where Irene and Carol live, is where New York’s first anti-fracking bans were passed, where the people fought a lawsuit brought against them by a billionaire-owned oil company—and won. That win paved the way for New York’s fracking ban, making it the first state in U.S. history to commit to leaving climate-wrecking fossil fuels in the ground.

Coming Clean: The State of U.S. Renewable Energy.
Irene Weiser distributes fliers at a parade promoting renewable energy in Ithaca, New York.
Michael Forester Rothbart for Earthjustice

Many of the towns in Irene and Carol’s region of upstate New York—Ulysses, Homer, Ovid—carry the names of ancient heroes and the men who immortalized them. I like to count Carol and Irene and all the women (and men) in their community among the heroes our historians will write about when they chronicle the fight to save humankind from the greed and shortsightedness of the fossil fuel industry. Whether we ultimately win the fight against catastrophic climate change, however, is up to all of us.

Los Activistas Anti-fracking No Pueden Parar, Ni Se Dentendrán

Los activistas anti-fracking de Nueva York no nos han fallado. Subsiguiente a su histórica victoria en 2015 para prohibir el fracking en Nueva York, han tornado su atención rápidamente a que el estado haga la transición a energía 100% limpia. Y el 24 de febrero, los mismos miembros de la comunidad que condujeron la carga, pueblo por pueblo, para prohibir el fracking, logró otra gran victoria para la energía limpia.

Cediendo a la presión de los activistas y ante retos legales por parte de Earthjustice, los reguladores de utilidades del estado negaron la petición de un rescate bancario de $100 millones para la planta de carbón de Cayuga que hubiera mantenido abierta la planta poco rentable y le hubiera permitido continuar quemando gas natural además de carbón. En cambio, los reguladores aceptaron invertir una fracción pequeña de los 100 millones propuestos para mejorar y fortalecer la red eléctrica–una inversión en la infraestructura de energía limpia del futuro.

Coming Clean: The State of U.S. Renewable Energy.
La planta de carbón de Cayuga cerca de Ithaca, Nueva York.
Courtesy of Fossil Free Tompkins

Las personas en el centro de esta victoria son un grupo verdaderamente inspirador. Y en reconocimiento del Mes Histórico de la Mujer, vale la pena notar que los líderes claves en el movimiento, son mujeres: la legisladora del condado Tompkins, Carol Chock y Irene Weiser, concejal en Caroline, Nueva York, cuyos esfuerzos para prohibir el fracking en su pueblo aparecieron en este especial de NPR acerca de la democracia local.

Recuerdo uno de los primeros viajes que Irene y Carol llevaron a cabo al capitolio de Nueva York para atraer la atención de los oficiales estatales a su lucha en contra del recate bancario de la planta de carbón de Cayuga. Era un día frío de Noviembre y el grupo había partido de sus hogares en las horas antes del amanecer para tomar un autobús a Albany. El autobús no tenía calefacción y eventualmente se rompió por el camino. En vez de regresar, llamaron a otra compañía de autobuses, esperaron en el frío mientras llegaron a recogerlos, terminaron su viaje de tres horas al capitolio estatal y entregaron una carta detallando sus preocupaciones a la oficina del Gobernador Andrew Cuomo.

El condado de Tompkins, donde viven Irene y Carol, es donde se han pasado las primeras prohibiciones anti-fracking de Nueva York, donde la gente luchó una demanda por parte de una compañía petrolera billonaria—y ganó. Esa victoria preparó el terreno para la prohibición del fracking en Nueva York, logrando así que se convierta en el primer estado en la historia de los Estados Unidos en comprometerse a dejar los combustibles fósiles en el suelo.

Coming Clean: The State of U.S. Renewable Energy.
Irene Weiser, concejal en el pueblo de Caroline, jugó un papel activo en la lucha contra el rescate bancario de la planta de carbón de Cayuga.
Michael Forester Rothbart for Earthjustice

Muchos de los pueblos de la región norte de Nueva York, donde viven Irene y Carol—Ulysses, Homer, Ovid—llevan los nombres de héroes de la antigüedad y los hombres que los inmortalizaron. Me gusta contar a Carol y a Irene y a todas las mujeres (y hombres) en su comunidad entre los héroes que nuestros historiadores describan cuando escriban la crónica de la lucha por salvar a la humanidad de la avaricia y la falta de visión de la industria de combustibles fósiles. El que finalmente ganemos la lucha en contra del catastrófico cambio climático, sin embargo, depende aun de todos nosotros.