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The National Parks Through an Artist’s Eyes

Art has long played a defining role in generating public support for the National Park Service. (Spanish language version available.)

Public Domain/Oakland Museum of California
Art has long played a defining role in generating public support for the National Park Service. Thomas Hill depicted the iconic Yosemite National Park in El Capitan in 1866.
Public Domain/Oakland Museum of California

Este blog está disponible en español aquí.

“No place is a place until it has had a poet.” – Wallace Stegner

Art has long played a defining role in generating public support for the National Park Service. Early 19th-century painters like James Audubon elevated nature artwork in the public eye and sowed the seeds of conservationism. Paintings of Yosemite from artists like Thomas Hill moved President Lincoln, in 1864, to protect the valley as a park. Ansel Adams succeeded in getting a copy of his limited-edition book “Sierra Nevada: the John Muir Trail” to Franklin D. Roosevelt, which helped inspire the creation of Kings Canyon National Park.

  • John James Audubon
    Plate 41 of Birds of America (1827-1838) by John James Audubon, depicting the ruffed grouse
  • Indians at Campfire, Yosemite Valley
    Indians at Campfire, Yosemite Valley (1885) by Thomas Hill
  • Ansel Adams The Tetons and the Snake River
    The Tetons and the Snake River (1942) by Ansel Adams

More recently, renowned pianist and composer Ludovico Einaudi brought the plight of the Arctic to the attention of hundreds of thousands of people with a haunting performance among the icebergs of the region. Activist Van Jones and artist Favianna Rodriguez have also teamed up to put artists from diverse backgrounds, who are often the most impacted by global warming, at the forefront of the climate battle.

Ludovico Einaudi performs an original piece "Elegy for the Arctic," on the Arctic Ocean to call for its protection, on June 17th, 2016.
Ludovico Einaudi/YouTube

Last May, the David Brower Center in Berkeley, California, kicked off the National Park Service’s 100th birthday on August 25 with an exhibit that showcases the work of 20 local artists who have found inspiration and meaning in our parklands. The exhibit, “Common Ground: A Celebration of Our National Parks,” honors the legacy of David Brower, an environmentalist and mountaineer who led campaigns to establish 10 new national parks and seashores, including Point Reyes National Seashore, North Cascades National Park and Redwood National Park. Brower was also fiercely proud of his artistic abilities, including photography, painting, writing and filmmaking. 

As many national parks face the threat of encroaching development, the role of art in celebrating and publicizing the beauty of the parks remains essential. We spoke with Kimberley D’Adamo Green, an Oakland-based painter, about her contribution to the Brower Center exhibit and her relationship with the national parks. The painting D’Adamo lent to the exhibit, called “Emotional Interior of Biology No. 36,” was inspired by her recent residency at the Lucid Art Foundation in Inverness, California, where she spent three weeks studying Point Reyes National Seashore.

Anna Guth: What drew you to the national parks as a source of inspiration?

Kimberley D'Adamo Green
Kimberley D'Adamo Green and her artwork.
Photo courtesy of Kimberley D'Adamo Green

Kimberley D’Adamo Green: Years ago, I started focusing my work on California coastal ecosystems. At the time I was living in East Oakland in a metal warehouse bounded by three train tracks. It was overwhelmingly industrial, loud and dry. To escape the sea of concrete, I started exploring the landscapes off Route 1 and discovered the parks: Big Sur, the Marin Headlands and Point Reyes. These natural spaces are a remarkable contrast to our built world, and places where water shapes the landscape in a more direct, chaotic and beautiful way. I wanted to document both my observations and my emotional relationship to those landscapes as a way of celebrating what we had had the foresight to preserve.

AG: Your art piece combines different perspectives. How do you want to encourage your viewers to see nature?

KD: I love the machinery of science and the new ways of viewing the world around us. These optical technologies—microscopes, satellite imagery and drone video—have shifted our understanding of scale and space, our relationship to the natural world and our awareness of the damage we are doing. They have allowed us to see and feel in a new way.

For my work, I explore three types of documentation: satellite images of the area I am painting, photographs I take on my walks in that area and images from my digital microscope of specimens I collect. I try to juxtapose and layer these images and paint them in such a way that my emotional connection to the landscape is revealed. My process speaks about a shift in the way we interact with the earth and a concurrent questioning of our place in nature. I want people to feel the connection we all have to nature.

Kimberley D'Adamo Green
“Emotional Interior of Biology No. 36,”
Photo courtesy of Kimberley D'Adamo Green

AG: What do the national parks still have to teach environmentalists, nature-lovers and artists?

KD: We are one part of a larger system, and we are both physically and emotionally dependent on that system to remain healthy. Our awareness of that often fades away when we live our urban lives. The parks provide a refuge in a world that is increasingly mechanized and self-centered. They are a place where you can feel connected to the enormity of our landscape and find yourself lost in the grandness of creation.

(Until September 8, you can find D’Adamo and her fellow artists’ work on display at the David Brower Center in Berkeley.)

As the National Park Service turns 100 this summer, the 100 Years Wild series celebrates the value of public lands as refuges to wildlife and people, while also shining a light on the threats to these irreplaceable landscapes in a changing and warming world.

Los Parques Nacionales a Través de los Ojos de un Artista

“Ningún sitio se convierte en un destino hasta que ha tenido un poeta.” – Wallace Stegner

El arte ha jugado siempre un papel importante a la ahora de generar apoyo del público para el Servicio de Parques Nacionales. Pintores del principio del siglo 19 como James Audubon elevaron la obra de la naturaleza a ojos del público y plantaron las primeras semillas del movimiento en pro de la conservación del medio ambiente. Las pinturas de Yosemite por parte de artistas como Thomas Hill conmovieron al Presidente Lincoln, en 1864, para proteger el valle y volverlo un parque nacional. Ansel Adams tuvo éxito al lograr que una copia de su libro –de publicación limitada-- “Sierra Nevada: el Recorrido de John Muir” le llegara a Franklin D. Roosevelt, lo cual contribuyó a la creación del Parque Nacional Cañón de los Reyes (Kings Canyon National Park).

En años más recientes, el renombrado pianista y compositor Ludovico Einaudi dió a conocer la grave situación del Ártico ante cientos de miles de personas con una emocionante actuación entre los icebergs de la región. El activista Van Jones y la artista Favianna Rodríguez también se han unido para traer a artistas de diversos entornos culturales, quienes son a menudo los que más afectados por el calentamiento global, al frente de la batalla por el clima.

"Elegy for the Arctic" por Ludovico Einaudi
Ludovico Einaudi/YouTube

En mayo pasado, el Centro David Brower de Berkeley, California, echó a andar las celebraciones del centenario del Servicio Nacional de Parques el 25 de Agosto con una exhibición que muestra el trabajo de 20 artistas locales que han encontrado inspiración y significado en nuestras reservas naturales públicas. La muestra, “Terreno Común: Una Celebración de Nuestros Parques Nacionales,” rinde honor al legado de David Brower, un ecologista y alpinista que inició campañas para establecer 10 nuevos parques nacionales y zonas costeras protegidas, incluyendo Litoral Nacional Punta Reyes, Parque Nacional North Cascades y el Parque Nacional de Secoyas. Brower también estaba tremendamente orgulloso de sus habilidades artísticas, que incluían fotografía, pintura, obra literaria y cine. 

A medida que muchos parques nacionales enfrentan la amenaza de desarrollo urbano, el papel del arte en celebrar y dar a conocer la belleza de los parques sigue siendo esencial. Hablamos con Kimberley D’Adamo Green, una pintora con sede en Oakland, sobre su contribución a la exhibición en el Centro Brower y su relación con los parques nacionales. La pintura que D’Adamo le presto a la exhibición, llamada “Interior Emocional de Biología No. 36,” fue inspirada en su estancia reciente en la Fundación Lucid Art en Inverness, California, donde pasó tres semanas estudiando el Litoral Nacional Punta Reyes.

Anna Guth: ¿Qué te atrajo a los parques nacionales como fuente de inspiración?

Kimberley D'Adamo Green
Kimberley D'Adamo Green y su pintura
Kimberley D'Adamo Green

Kimberley D’Adamo Green: Hace años, empecé a concentrar mi trabajo en los ecosistemas de los litorales de California. En ese tiempo estaba viviendo en una bodega de metal al Este de Oakland rodeada de vías de ferrocarril por tres lados. Era una zona preponderantemente industrial, con mucho ruido y lejos de cuerpos de agua. Para escapar el mar de concreto, empecé a explorar los paisajes de la Ruta 1 y descubrí los parques Big Sur, Promontorio Marin y Punta Reyes. Estos espacios naturales ofrecen un contraste notable a nuestro mundo de concreto, y son lugares donde el agua le da forma al paisaje de manera más directa, caótica y hermosa. Yo quería documentar mis observaciones y mi conexión emocional a esos paisajes en celebración de la visión para preservarlos.

AG: Tu obra combina diferentes perspectivas. ¿Cómo quieres animar a tus espectadores a ver la naturaleza?

KD: Adoro la maquinaria de la ciencia y las nuevas maneras de observar el mundo alrededor de nosotros. Estas tecnologías de la óptica—microscopios, imágenes satelitales y video tomado por drones—han cambiado nuestro entendimiento de lo que son la escala y el espacio, nuestra relación con el mundo natural y nuestra conciencia sobre el daño que estamos causando. Nos han permitido ver y sentir de una manera nueva.

En cuanto a mi trabajo, yo exploré tres tipos de documentos gráficos: imágenes satelitales del área que estoy pintando, fotografías que tomo en mis caminatas en esa zona, e imágenes de mi microscopio digital de los especímenes que voy colectando. Trato de poner estas imágenes en capas encimadas y pintarlas de manera tal que revele mi conexión emocional con el paisaje. Este proceso mío habla sobre el cambio en la manera que interactuamos con la tierra y un incesante cuestionamiento sobre el lugar que ocupamos en la naturaleza. Quiero que la gente sienta la conexión que todos tenemos con el mundo natural.

Kimberley D'Adamo Green
“Emotional Interior of Biology No. 36”
Kimberley D'Adamo Green

AG: ¿Qué lecciones ofrecen los parques nacionales a los ambientalistas, a los amantes de la naturaleza y a los artistas?

KD: Somos todos parte de un sistema mayor a nosotros, y que dependemos física y emocionalmente de que este sistema siga saludable. Nuestra conciencia de eso a menudo se disipa cuando vivimos en entornos urbanos. Los parques brindan un refugio lejos de un mundo que se está volviendo más y más mecanizado y centrado en sí mismo. Son un lugar donde te puedes sentir conectado a la enormidad de nuestro paisaje y perderte en la grandeza de la creación.

(Puedes conocer la obra de D’Adamo y sus compañeros artistas que se estará exhibiendo hasta el 8 de septiembre en el Centro David Brower en Berkeley.)