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Una Isla Bajo el Sol

Organizadores en Puerto Rico señalan que hacer una transición a energía solar podríaromper ataduras coloniales.

Una Isla Bajo el Sol

Organizadores en Puerto Rico señalan que hacer una transición a energía solar podría romper ataduras coloniales.

Panel solar bajado del techo por dos voluntarios para otros dos debajo de ellos. La persona de abajo tiene las manos a ambos lados del panel. La gente en el techo está guiando el traslado. Todos llevan sombreros. El sol es brillante. La cara de los dos en el techo es visible: llevan máscaras.
Un grupo de voluntarios ayuda a instalar un sistema de energía solar en la casa de Rosalina Marrero Martínez, de 79 años, en la comunidad de Puente de Jobos en Guayama, Puerto Rico, en marzo de 2021.
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Un grupo de voluntarios ayuda a instalar un sistema de energía solar en la casa de Rosalina Marrero Martínez, de 79 años, en la comunidad de Puente de Jobos en Guayama, Puerto Rico, en marzo de 2021.

17 de agosto de 2021

A medida que el huracán María atravesaba Puerto Rico, la presión de los vientos de 155 millas por hora se hizo tan intensa que Laura Arroyo temió que las ventanas de su apartamento en San Juan se rompieran.

La abogada ambiental de nuestra organización, su hijo adolescente y su esposo se apresuraron a abrir las ventanas para aliviar la presión.

Laura Arroyo está parada frente a árboles con follaje verde. La luz moteada cae sobre ella. Lleva una blusa de color amarillo mostaza.
Maria Alejandra Cardona para Earthjustice
Laura Arroyo, abogada sénior de Earthjustice

Cuando los escombros pesados ​​comenzaron a volar, su familia se escondió en un armario para protegerse. Pronto, su techo se vio comprometido y el agua comenzó a filtrarse. Utilizaron toda la ropa de cama y toallas que tenían para limpiar y proteger sus muebles.

“Era evidente que el sistema eléctrico fue un desastre”.
Laura Arroyo Abogada Sénior, Earthjustice

“Fue tan difícil”, dice Arroyo mientras procura contener las lágrimas. Durante tres semanas, no pudo comunicarse con sus padres para saber si se encontraban bien.

Laura Arroyo standing in front of trees with green foliage. Dappled light falls on her. She is wearing a mustard yellow blouse.
Maria Alejandra Cardona para Earthjustice
“Era evidente que el sistema eléctrico fue un desastre”. – Laura Arroyo, abogada sénior de Earthjustice

Después de la tormenta, en aquel fatídico septiembre de 2017, Puerto Rico estaba en ruinas. Al otro lado de la isla había cables eléctricos rotos que una vez cruzaron bosques y montañas, transportando electricidad desde las plantas de petróleo y gas concentradas en el sur hacia las áreas más pobladas del norte.

Tomó casi un año restaurar la electricidad a los 3 millones de residentes de Puerto Rico. La mayoría de las 3 mil personas estimadas que perdieron la vida debido al huracán María murieron en las semanas posteriores a la tormenta, cuando los dispositivos de oxígeno fallaron debido a la pérdida de luz o los medicamentos que requerían refrigeración se volvieron inútiles.

Poste eléctrico apoyado en un costado junto a múltiples líneas eléctricas y en medio de ramas y una abundancia de follaje verde de árboles y plantas cercanas. El sol brilla intensamente.
Un poste de energía eléctrica en Guayama, Puerto Rico, que colapsó durante el huracán María en 2017, permanece en mal estado cuatro años después.

“Muchos grupos ambientalistas se dieron cuenta de que la energía tenía que convertirse en tema principal para ellos”, dice Arroyo, quien se unió a Earthjustice como abogada poco después de la tormenta. "Era evidente que el sistema eléctrico fue un desastre”.

Los defensores puertorriqueños del medio ambiente pronto vieron la oportunidad de hacer algo más que arreglar el desastre. Una coalición ambiental de base, la Alianza para Energía Renovable Ahora (Alliance for Renewable Energy Now) propuso un plan para revolucionar la forma en que la isla aprovecha y distribuye su energía. Al construir una red de paneles solares en los techos o azoteas, se dieron cuenta de que Puerto Rico podría volverse más resistente al clima extremo, reducir la contaminación y las emisiones climáticas, y avanzar hacia la independencia de los combustibles fósiles importados, todo con costos mucho más bajos para los usuarios.

Si bien esos objetivos se compaginan con las prioridades establecidas por el gobierno de Puerto Rico, la coalición enfrenta una fuerte oposición por parte de las compañías de combustibles fósiles que quieren que la isla siga dependiendo de las importaciones de petróleo y gas. Esas empresas han encontrado un apoyo entre funcionarios que tienen una autoridad radical y antidemocrática: la junta de supervisión designada por el gobierno de los Estados Unidos para controlar las finanzas de Puerto Rico.

Earthjustice representa a Alliance for Renewable Energy Now en su lucha por despejar el camino hacia un futuro más seguro, más limpio y autodeterminado.

Gente reunida en una cocina en penumbra. Dos jóvenes se sientan alrededor de la mesa. El papeleo y las lámparas portátiles se encuentran al lado de la canasta de productos. Adultos apenas visibles en el fondo: uno sostiene un teléfono celular, iluminando un documento frente a uno de los jóvenes con la luz del teléfono celular.
Jazmin Méndez Osini y sus hijos firman documentos para su primer día de clases en agosto de 2018. La casa de la familia en Ponce, Puerto Rico, había estado sin servicios de luz ni agua durante casi un año desde el huracán María en 2017.
Poste eléctrico apoyado en un costado junto a múltiples líneas eléctricas y en medio de ramas y una abundancia de follaje verde de árboles y plantas cercanas. El sol brilla intensamente.
Un poste de energía eléctrica en Guayama, Puerto Rico, que colapsó durante el huracán María en 2017, permanece en mal estado cuatro años después.

Una gran isla del caribe con muchas islas satélites más pequeñas, Puerto Rico es conocida por su abundante luz solar, lo que la convierte en un lugar ideal para albergar energía de esa fuente. De hecho, Puerto Rico recibe suficiente luz solar para satisfacer sus necesidades de electricidad residencial hasta cuatro veces más. Sin embargo, menos del 3% de la energía de la isla proviene de fuentes renovables.

A los intereses de los combustibles fósiles y a los burócratas designados por Estados Unidos les gustaría que se mantenga el statu quo. Su intervención forma parte de una larga historia de marginación de la población que vive en la isla.

A partir de la década de 1500, los colonos españoles se enriquecieron al expulsar a los indígenas taínos de sus tierras ancestrales y obligar a los africanos esclavizados a trabajar la tierra. En 1898, Estados Unidos derrotó a España en la guerra hispano-estadounidense y se apoderó de la isla, pero mantuvo la autoridad extractiva y las injustas estructuras de poder. Hoy en día, los puertorriqueños no pueden votar durante las elecciones presidenciales de Estados Unidos a pesar de ser ciudadanos y no tienen congresistas con derecho a voto en la Cámara o el Senado.

Amy Orta-Rivera de pie. Paneles solares detrás de ella. Paisaje verde detrás de los paneles solares. Nubes en el cielo. Lleva un vestido de verano azul oscuro con tirantes finos. El sol brilla sobre ella.
Amy Orta-Rivera, coordinadora de políticas ambientales en El Puente-ELAC.

Este patrón de explotación colonial ha hecho que Puerto Rico sea sometida a las compañías de combustibles fósiles en alta mar. Hoy en día, las plantas de energía oxidadas queman petróleo y gas importados, contaminando el aire con mercurio y dióxido de azufre. Los postes podridos sostienen cables caídos que transmiten electricidad a través de la isla. Por esta energía contaminante, los puertorriqueños pagan tarifas más altas y más volátiles que los residentes de la parte continental de los EE.UU. — en ocasiones hasta 2,5 veces más altas.

Amy Orta-Rivera de pie. Paneles solares detrás de ella. Paisaje verde detrás de los paneles solares. Nubes en el cielo. Lleva un vestido de verano azul oscuro con tirantes finos. El sol brilla sobre ella.
Amy Orta-Rivera, coordinadora de políticas ambientales en El Puente-ELAC.

A ese precio, la red eléctrica debería funcionar de manera confiable. Pero Amy Orta-Rivera, coordinadora de políticas ambientales que trabaja con la organización de justicia social El Puente-Enlace Latino de Acción Climática (El Puente-ELAC), dice que el sistema falla regularmente incluso cuando el estado del tiempo es favorable.

“Mi familia y yo sufrimos apagones por una o dos horas, como tres veces a la semana”, dice Orta-Rivera. “Ese no es un buen sistema”.

Mapa de Puerto Rico. Petróleo, gas, carbón representado por puntos naranja, violeta, verde azulado. Los puntos flanquean los límites de la isla. Las líneas continuas entre los puntos cruzan el centro de la isla.
Sammy Lee / Earthjustice
Las extensas líneas que llevan electricidad de las plantas de combustibles fósiles alrededor de Puerto Rico no pueden soportar las tormentas tropicales. Una red solar sería más resistente.

El Puente-ELAC es parte de la coalición Alliance for Renewable Energy Now que está impulsando a Puerto Rico hacia la independencia energética.

El plan de la coalición se llama Queremos Sol, que muestra cómo Puerto Rico podría satisfacer todas sus necesidades energéticas con pequeñas redes solares distribuidas por toda su geografía. Este sistema localizado estaría mejor equipado para resistir y recuperarse de tormentas como el huracán María, que se volverán más frecuente a medida que se intensifique el cambio climático.

“Si algo sucede con su propia energía renovable en la azotea, podría arreglarse más rápidamente que la reparación de un sistema completo, que es la forma en que está diseñado actualmente”, dice Orta-Rivera.

La energía solar distribuida no requeriría torres transmisoras expuestas a vientos a gran altura. Y el almacenamiento de energía en baterías podría satisfacer más fácilmente las necesidades de electricidad de la isla durante las interrupciones.

Ruth Santiago, una abogada ambiental bajo contrato con El Puente-ELAC, cataloga el plan de la coalición como un “Nuevo Acuerdo Verde para Puerto Rico” que podría abordar el cambio climático al tiempo que brinda una medida de justicia económica y crecimiento de empleos basados en energía limpia. Santiago también forma parte de la Junta de Fideicomisarios de Earthjustice y recientemente se integró al Comité Asesor sobre Justicia Ambiental de la Casa Blanca.

Ruth Santiago está de pie con los brazos cruzados, sonriendo. Detrás de ella hay una pared beige con persianas blancas. Frente a las paredes hay un banco de metal blanco. Lleva una blusa de mezclilla azul y un cordón alrededor del cuello.
Ruth Santiago, abogada y defensora de la salud ambiental
Ruth Santiago está de pie con los brazos cruzados, sonriendo. Detrás de ella hay una pared beige con persianas blancas. Frente a las paredes hay un banco de metal blanco. Lleva una blusa de mezclilla azul y un cordón alrededor del cuello.
“Una transformación energética radical es factible en Puerto Rico”. – Ruth Santiago, abogada y defensora de la salud ambiental.

Existe un monto que podría usarse para implementar esta visión audaz — casi $10 mil millones. Esa es la cantidad que la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias (FEMA) ha asignado a Puerto Rico para reparar el daño que el huracán María infligió a su red eléctrica y protegerse de desastres futuros.

“Una transformación energética radical es factible en Puerto Rico.”
Ruth Santiago Abogada Ambiental

“Podríamos reconstruir con un sistema eléctrico del siglo XXI de una manera diferente, utilizando recursos locales para energía solar en los tejados a gran escala”, dice Santiago. “Los $ 10 mil millones en fondos de FEMA son más que suficientes”.

De hecho, la ley está del lado de la coalición. En 2019, el gobernador de Puerto Rico firmó una legislación con el propósito de que la isla adopte energía 100% limpia para 2050. Y en agosto de 2020, la agencia del gobierno puertorriqueño a cargo de regular la política energética corroboró esta visión. Adoptó un plan a largo plazo que exige que Puerto Rico invierta activamente en energía solar.

Si Queremos Sol se convierte en realidad, Puerto Rico podría proporcionar una hoja de ruta para otras áreas que buscan la independencia energética. También podría convertirse en modelo de beneficios de una red solar distribuida para lugares como Texas, donde la dependencia de grandes plantas de gas centralizadas contribuyó a cortes de luz que resultaron letales durante una severa tormenta de invierno a principios de 2021.

Sin embargo, los intereses de los ricos en combustibles fósiles se interponen en el camino.

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El abogado de Earthjustice Raghu Murthy señala que las empresas de combustibles fósiles de EE.UU. están invirtiendo enormes sumas de dinero para cabildear y publicitar en Puerto Rico. Y la junta de funcionarios, a cargo de decidir cómo operar la mayor empresa de servicios públicos de Puerto Rico, no asume ninguna responsabilidad ante los puertorriqueños de a pie. Eso se debe a que, después de muchas décadas de opresión colonial que llevó a la isla a endeudarse por miles de millones de dólares, el Congreso de los Estados Unidos aprobó una ley en 2014 que estableció una junta de supervisión — no elegida y con poder amplio — para tomar decisiones económicas sobre Puerto Rico.

Hasta ahora, una de las principales estrategias de la junta para recortar el gasto público ha sido privatizar las instituciones públicas, incluida la única empresa eléctrica de la isla. Según una investigación de The Nation en 2020, el plan de la empresa de servicios públicos implica pagar a dos compañías de combustibles fósiles en alta mar $ 125 millones al año para suministrar y distribuir energía proveniente del petróleo, carbón y gas de fracking. Si una tormenta catastrófica golpea la isla, las empresas tienen una cláusula que les permite alejarse de sus obligaciones de proporcionar energía.

Bajo la supervisión de la junta, la empresa de servicios públicos ha propuesto gastar grandes sumas, incluida parte del fondo de FEMA destinado a reparar la red de Puerto Rico, para construir aún más infraestructura de gas de fracking. Ese dinero se está canalizando hacia compañías estadounidenses como la firma de combustibles fósiles New Fortress Energy — liderada por multimillonarios — que recientemente construyó una terminal de importación de gas en San Juan.

La defensora del medio ambiente Myrna Conty dice que la compañía no consultó con las comunidades cercanas al evaluar los riesgos de salud y seguridad de la instalación, que podrían incluir explosiones mortales o incendios por una fuga de gas. La nueva terminal también se encuentra adyacente a Sabana, una comunidad de bajos ingresos que ya está sujeta a la contaminación de las terminales petroleras cercanas y el tráfico portuario.

Myrna Conta está afuera. El fondo borroso es mayormente verde con follaje de árboles y del suelo. Lleva gafas, una blusa negra con patrones de puntos blancos y pantalones negros.
Defensora del medio ambiente Myrna Conty
Myrna Conta está afuera. El fondo borroso es mayormente verde con follaje de árboles y del suelo. Lleva gafas, una blusa negra con patrones de puntos blancos y pantalones negros.
“Ellos no viven aquí. Aquí no les importa el medio ambiente. Ellos se irán y nosotros estaremos contaminados y enfermos”. – Defensora del medio ambiente Myrna Conty

Conty, quien se ofrece como voluntaria dentro de la coalición que impulsa el plan de distribución solar, cree que las compañías con las que la empresa de servicios públicos está contratando no tienen en mente los mejores intereses de los puertorriqueños.

“Ellos no viven aquí. Aquí no les importa el medio ambiente. Ellos se irán y nosotros estaremos contaminados y enfermos”.
Myrna Conty Defensora del medio ambiente con la coalición Alliance for Renewable Energy Now

“Van a ganar dinero con nosotros y nos dejarán atrás”, dice. “Ellos no viven aquí. Aquí no les importa el medio ambiente. Ellos se irán y nosotros estaremos contaminados y enfermos”.

En muchos casos, ni siquiera es posible que los puertorriqueños se enteren de las decisiones que los poderosos están tomando sobre el futuro energético de la isla. Según los informes, se han celebrado reuniones sin conocimiento público.

Pero en cada oportunidad, la coalición, con representación legal de Earthjustice, está luchando contra los esfuerzos de las compañías de combustibles fósiles para mantener a Puerto Rico bajo su control.

Un punto de la estrategia de la coalición consiste en cerrar la terminal de New Fortress.

Según la ley de EE.UU., los planes para construir la terminal deberían haber sido revisados ​​por una comisión federal de energía antes de que comenzara la construcción. Eso nunca sucedió porque New Fortress no presentó una solicitud.

En marzo, Earthjustice presentó una denuncia formal en la que pedía a la comisión ejercer su poder para cerrar la instalación. La coalición también busca una investigación por parte de la Asamblea Legislativa de Puerto Rico.

“Es deber de la comisión proteger a las comunidades” dice Murthy, el abogado de Earthjustice que representa a la coalición.

Si bien la coalición lucha para derribar una terminal de gas, también busca orientar las futuras inversiones en energía de Puerto Rico hacia una dirección más sostenible. Earthjustice y sus socios se han reunido con el representante Raúl Grijalva (D-Ariz.) y la representante Nydia Velázquez (D-N.Y.), quienes, según Murthy, están buscando formas de apoyar la implementación de energía limpia en la isla.

Grijalva y Velázquez fueron dos de los 17 senadores y representantes del Congreso, entre ellos la representante Alexandria Ocasio-Cortez (DN.Y.) y el senador Chuck Schumer (D-N.Y.), quienes recientemente hicieron un llamado a FEMA para asegurar que los casi $ 10 mil millones en fondos de recuperación se utilicen para llevar energía renovable a la isla.

Hay un largo camino por recorrer para alcanzar la visión de la coalición en Puerto Rico. Pero Santiago cree que es posible que los puertorriqueños se conviertan en productores de energía y no solo en consumidores.

“Los ciudadanos gozarán de los beneficios del sistema energético”, dice. “Una transformación radical del sistema energético es factible en Puerto Rico”. 

Un grupo de seis se para alrededor de un conjunto de paneles solares. Llevan puestas gorras para el sol, gafas de sol y máscaras. Una persona con una tela envuelta alrededor del cuello, la cara y la parte posterior de la cabeza está agachada cerca de la parte posterior de los paneles. Hay cielos azules, tenues nubes en un día soleado.
El grupo Comunidad Guayamesa Unidos por tu Salud instala sistemas de energía solar como en la casa de Rosalina Marrero Martínez en Guayama, Puerto Rico.

Obtenga más información sobre la oficina regional de Earthjustice en la Florida y el Programa de Carbón de Earthjustice.

Laura Beatriz Arroyo, abogada sénior ubicada en Miami, Florida, se unió a Earthjustice en 2018. Laura representa a grupos comunitarios y ambientales en Puerto Rico mientras presionan al gobierno para que adopte medidas significativas en la transición a energías limpias.

Raghu Murthy, abogado principal del Programa del Carbón, se unió a Earthjustice en 2018. El trabajo de Raghu se centra en enfrentar a las plantas de gas propuestas.

Keith Rushing, estratega nacional de comunicaciones de Earthjustice para la narración de historias sobre justicia y asociación, es un profesional de las comunicaciones apasionado por los problemas de la justicia social. @krush526