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Long-fought Legal Victory for the Arctic as Oil Companies Limp Home

The Chukchi Sea is free of oil drilling for the foreseeable future. (Spanish language version available.)

Kathryn Hansen/NASA https://flic.kr/p/ccpiP9

The Chukchi Sea, pictured above, is free of oil drilling for the foreseeable future.

Kathryn Hansen/NASA

Este blog está disponible en español aquí.

This week the Alaska federal district court entered an order bringing to a close a long-running legal challenge to offshore oil and gas leases in the Chukchi Sea, brought by Earthjustice. At the request of all the parties to the litigation, the court dismissed the case regarding the Department of Interior’s Lease Sale 193 in recognition of dramatically changed circumstances. Oil companies have now abandoned all but one of the 487 offshore oil leases issued pursuant to the sale. The sole remaining lease belongs to Shell, where it drilled unsuccessfully in 2015. Shell has made clear it has no plans to explore in the Arctic Ocean in the foreseeable future. As a result all the parties agreed there was no need to resolve the pending challenge to the lease sale.


Protesters hang from a bridge in Portland, Oregon, in an attempt to block a Shell Oil icebreaker from traveling to the Arctic in July 2015.
USA Today/YouTube

After eight years of successful legal challenges, the threat posed by this lease sale has passed. With oil companies abandoning this part of the Arctic Ocean, now is the time for action to ensure that this threat never returns. The Arctic Ocean is the last place we should be hunting for oil. A large oil spill in the Chukchi—which the government estimates is likely if fossil fuel development were to occur—could not be effectively cleaned or contained and would devastate the region’s wildlife and Alaskan communities. Locking in fossil fuels in places like the Arctic Ocean, where oil if it exists wouldn’t come to market for decades, takes us in exactly the wrong direction on combatting climate change.

Photo Essay Frozen Treasure: Defending The Arctic

A ringed seal is on the lookout for polar bears as it surfaces.
Paul Nicklen / National Geographic Creative

The lease sale was originally held in 2008, when oil companies including Shell and ConocoPhillips paid over $ 2.5 billion for oil drilling leases covering millions of acres in the Chukchi Sea. Earthjustice represented a group of conservation and Alaska Native organizations in a challenge to the lease sale on the grounds that the government failed to assess fully the environmental effects of opening the Chukchi Sea to oil drilling. Over the course of the next eight years, the courts twice found that the Department of the Interior had failed to lawfully assess impacts, stopped drilling, and sent the lease sale decision back to the agency to reconsider. This end to the litigation comes as the court was considering the third challenge to the government’s environmental review.

Victoria Legal Para El Ártico Luego de Ardua Lucha Envía a Las Empresas Petroleras de Vuelta a Casa

Esta semana la corte del distrito federal de Alaska dictó una orden que finalizó una larga batalla legal presentada por Earthjustice contra los contratos de perforación de petróleo y gas de la costa del mar Chukchi. Por encargo de todas las partes de la litigación, la corte rechazó el caso respecto al Contrato con Opción a Venta 193 del Departamento del Interior al reconocer que ha habido un cambio dramático de circunstancias. Las empresas petroleras abandonaron todos menos uno de los 487 contratos de venta presentes. El único contrato que aún permanece vigente pertenece a Shell, en el área donde perforó infructuosamente en 2015. Shell ha aclarado que no tiene planes de explorar el Océano Ártico en el futuro previsible. Como resultado, todas las partes acordaron que no había necesidad de resolver la impugnación legal pendiente para el contrato de venta.


Varios manifesantes se cuelgan de un puente en Portland, Oregón, en un intento de bloquear el rompehielos de Shell Oil y evitar su viaje al Ártico en julio del 2015.
USA Today/YouTube

Tras ocho años de exitosos desafíos legales, ya desapareció la amenaza que representaba este contrato de venta. Al lograr que las empresas petroleras abandonaran esta parte del Océano Ártico, ahora es el momento de tomar acción para garantizar que esta amenaza nunca regrese. El Océano Ártico es el último lugar donde debemos llevar a cabo la búsqueda de petróleo. Un gran derrame de petróleo en el Chukchi—lo que el gobierno considera probable si hubiera más exploración para encontrar combustibles fósiles—no podría limpiarse, ni contenerse de manera eficaz y devastaría la fauna silvestre de la región, al igual que a las comunidades de Alaska. El intentar bloquear combustibles fósiles en sitios como el Océano Ártico, donde aunque existiera el petróleo, no llegaría al mercado por décadas, nos lleva exactamente en la dirección equivocada en la lucha contra el cambio climático.

El contrato de venta se ejecutó originalmente en el 2008, cuando las empresas petroleras Shell y ConocoPhillips pagaron más de 2.5 mil millones de dólares para la explotación petrolera de millones de acres en el mar Chukchi. Earthjustice representó a un grupo de conservación y a organizaciones indígenas de Alaska para legalmente desafiar el contrato de venta basándose en que el gobierno no evaluó totalmente los efectos medio ambientales de abrir el mar Chukchi a la explotación de petróleo. Durante el curso de los ocho años siguientes, las cortes encontraron que en dos ocasiones el Departamento del Interior no calculó legalmente los impactos, detuvo la explotación y envió la decisión del contrato de venta de vuelta a la agencia para su reconsideración. Este fin a la litigación llega en lo que la corte considera un tercer desafío al análisis medio ambiental del gobierno.

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